【高校野球】昨夏レギュラーも・・・「サポートに回る」と誓った渡辺龍平くん

練習場所に到着すると誰よりも早くグラウンドに出る。バットやボール、マシンといった道具を運ぶ。打撃練習では外野守備につきボールを追いかけ、守備練習ではダイヤモンド外でボールを回す。日本文理の3年生・渡辺龍平の役割はこの夏、大きく変わった。


ベンチ入りメンバーのサポート役に徹する渡辺龍平くん(中央)

1年前の夏の甲子園。大阪桐蔭を相手にした初戦で、俊足と巧打を買われた渡辺は2年生ながら2番レフトで先発出場を果たした。1回表、大阪桐蔭のエースから両チームで初ヒットとなる当たりをライト前に放った。2回裏には見たことがないスピードの打球がレフトを守る自分の目の前を通り過ぎて行った。森友哉(現・埼玉西武)のホームランだった。

「あの打球を見て、こういう選手、チームにならなきゃと思いました。スイングの速さ、打球のスピード・・・これ以上にならないと全国では勝てないんだと」

初めての甲子園で全国レベルを体感した。『全国制覇』というチームの目標に貢献するため、自主練習ではバットを振りまくった。去年秋の県大会準決勝ではチームの窮地を救うタイムリーヒットを放った。


去年9月、県大会準決勝でタイムリーヒットを放ちチームの窮地を救った

ただ、チーム内の競争は激しかった。下級生の台頭もあり、春の選抜大会ではベンチ入りはしたが試合に出ることはできなかった。今夏の新潟大会でも背番号17を付けたが出場機会はなかった。

そして甲子園出場を決めた翌々日、7月29日にベンチ入りメンバーが発表された。人数は新潟大会の20人から甲子園は18人と2人減る。そこで渡辺の名前は呼ばれなかった。去年夏の甲子園でベンチ入りしたメンバー9人のうち、渡辺だけがベンチを外れることになったのだ。

「県大会で試合の出場がなく覚悟はしていましたが、いざ発表となると悔しかったです。それから1日、2日くらいは気持ちがなかなか切り替えられませんでした。でもお世話になった人たちと話していく中で、自分が去年夏の甲子園や秋の神宮大会を経験させてもらって、3年生の中では今までベンチに入れなかった仲間もいるのに、自分がここで腐ったら申し訳ない、と思うようになりました。今までずっとメンバー外の仲間にサポートしてもらってきたので、今度は自分が仲間をサポートする側に回ろうと思いました」

4日に大阪入りしてからの練習では、道具運び、ボール拾い、グラウンド整備・・・ベンチ入りメンバーのサポートになるよう率先して汗をかいている。

「自分はこういう立場になってメンバーの気持ちもわかるし、メンバー外の気持ちもわかるようになった。新潟にはほかの3年生も残っているし、その分もサポート役に徹して、メンバーが少しでも練習をしやすい環境を作るようにと行動しています。(2年生の)星や山口といったメンバー入りした後輩には、甲子園ではどういうミスをしてはいけないのか、ベンチに入っていた時に感じた、やってはいけないミスを教えています。先輩が後輩のサポート役に回るというのは、強豪校では当たり前だと理解しています」


練習後、仲間とともにグラウンド整備をおこなう渡辺龍平くん

「龍平はずっとベンチ入りメンバーだったのに、すぐにサポート役に回ってくれた。ありがたいと思うし、この仲間のために1試合でも多く、1日でも長く甲子園で試合をしたいし、この仲間と過ごしたい」・・・主将の池田貴将は渡辺ら仲間たちの働きに感謝する。

渡辺は高校卒業後、長岡市内の企業に就職を希望している。そこで野球を続けるつもりだ。

「初戦はアルプス席で新井(充)の逆転ホームランを見ました。去年夏、森友哉選手に打たれたホームランと同じ場所にボールが入った。嬉しかったですね。まだまだ3年生の夏を続けたいので、メンバーには頑張ってもらいたい。僕もスタンドから声援を送ります」

(取材・撮影・文/岡田浩人 敬称略)


【高校野球】好調の2年生・山口尚輝選手「いつでも準備している」

日本文理のベンチ入りメンバーで外野手控えの山口尚輝(2年・背番号17)が、大阪入りしてから打撃の好調を維持している。171センチと小柄ながら、50メートル6秒3という俊足の持ち主。初戦の1回戦・大分戦では4回に代走出場し、積極的な走塁で大分のエース佐野皓大の注意をひきつけ、新井充の逆転本塁打を呼び込んだ。左打席から広角に打てるパンチ力もあり、「野球センスが抜群」と大井道夫監督も評価。山口自身も「代走でも、代打でも、守備からでもいつでも出られる準備をしている」と大暴れを誓っている。

「初戦の4回裏、一塁を駆け抜けた片岡さんのエルボーを取りに行ったら、ベンチから『山口!』と言われて、代走かな?と思いました。突然でしたが準備はしていました。相手の佐野投手はビデオで見て、セットポジションに入ってからの動作が速いと分析していました。ただ牽制動作は遅いと思っていた。リードが広めなのはいつも通りでした」

広いリードを取る山口を気にして、マウンドの佐野は再三牽制動作を取る。山口は一塁からプレッシャーをかけた。続く小林将也の当たりはサードゴロ。ただ投球と同時にスタートを切っていた山口は二塁へ到達していた。

「監督からエンドランのサインが出ていました。二塁ベースから見た甲子園の景色は気持ちよかったです。緊張はしませんでした。新井さんが打った時、ツーアウトだったのでスタートを切っていました。三塁を回ったところで大歓声が上がって・・・一瞬何が起きたのかわかりませんでした。ホームランだとわかって、逆転だ!と思いました。ホームベースを踏んだ時に気持ちよかった。甲子園に行きたいと日本文理に進学したので実際に憧れの場所でプレーできて嬉しかったです」

山口が注目されたのは3年前の秋。白根北中2年の時だった。県新人戦(オンヨネカップ)で優勝。エースの山口は左腕から130キロ台の快速球を投げ込み、『新潟県ナンバー1左腕』と関係者の話題になった。マウンド上から躍動感あふれるフォームで自信満々に投げ込む山口の姿は鮮烈だった。

「中学時代はたぶん天狗になっていました(笑)。でも日本文理に来て、上には上がいると思いました。特に同い年の星(兼太)は練習試合のデビュー戦でいきなり3打席連続本塁打を打ってびっくりしました。これは凄いところに入っちゃったなと思いました。ここで背番号をもらうのは大変だと。守備も先輩たちの動きのレベルが高くて・・・でもこのチームなら甲子園に行けると思いました」

最初は自宅からの通いだった山口だが、納得いくまで練習がしたいと学校脇の寮に住む。夜遅くまで打撃練習を重ね、俊足巧打が監督の目に留まる。去年秋の神宮大会決勝の大舞台で公式戦デビューを飾った。2安打2打点。ただ逆転負けにつながるミスもあった。

「神宮の決勝戦でデビューしましたが、守備と走塁でミスをしてしまった。もう2度とああいうミスがないようにと練習をしてきました。春に続いての甲子園ですが、今度こそ勝って全国制覇したい。いつでも試合に出る準備をしています」

2回戦を前にした17日の前日練習でも左打席から快音を響かせていた山口。その姿を見ていた大井監督がつぶやいた。「小さいからって油断すると外野の間を抜くよ」。東邦の投手陣は全員右投げ。山口の出番は早いかもしれない。

(取材・撮影・文/岡田浩人 敬称略)


【高校野球】クールな男が見せた“熱さ” 失敗生かして成長 鎌倉航捕手 

野球の神様は日本文理のキャッチャー鎌倉航に甲子園という舞台で“宿題の解答”を次々と要求した。そして鎌倉は見事に満点の解答を出した。

原点の試合で学んだ「大量失点のイニングを作らない」

初回、いきなり1つの解答を要求された。エース飯塚悟史が不安定な立ち上がりを見せ、大分打線にいきなり連打で先制されてしまう。まだ1アウトも取れていない中での失点だった。「1年生の時の自分だったら、たぶんあそこから崩れていたと思います」・・・鎌倉は2年前の、ある試合を思い出していた。

一昨年秋、飯塚-鎌倉という1年生ながら強力なバッテリーを擁し、選抜大会の有力候補に挙げられていた日本文理は、地元ハードオフ・エコスタジアムで松商学園(長野)を迎えて北信越大会1回戦に臨んだ。「普通に勝って甲子園に行けるものだと思っていた」と考えていた鎌倉。だがケガのために本来の球威を欠いた飯塚が初回から失点を重ねる。「周りが見えなくなりパニックになってしまった」という鎌倉は、自身もホームベースを空けるという痛恨のミスから追加点を与えてしまう。初回に4点、3回に5点、4回に4点、5回に2点・・・計15失点。「気がついた時には試合が終わっていた」。0-15という屈辱の大差で5回コールド負け。「未熟だった。恥ずかしかった。あの試合が高校野球の原点でした」と振り返る。それ以降、鎌倉は「大量失点のイニングを作らない」ということを自らの課題としてきた。飯塚の変調を感じるとすぐにマウンドへ。一呼吸置いて落ち着かせることを心掛けた。どんな時も冷静に試合を運ぶ意識を頭から離さないようにしている。

12日の大分戦。初回に連打でいきなり1点を失った場面でも、鎌倉は冷静だった。マウンドで飯塚に声を掛け一呼吸置くと、自らの強肩で二盗を阻止。「あれで気持ちが楽になりました」。1年秋とは違い、失点を最少で抑えた。「あそこで周りを見ながら間合いを取りながら何とか踏ん張ることができました。あの試合の反省を生かすことができたと思います」。

キャッチボールから見直し、躊躇なくストライクの送球

鎌倉が受けた2つ目の宿題は今春の選抜大会1回戦の豊川(愛知)戦。1-0とリードして迎えた9回裏2死。バックホームのボールを受けると3塁走者が飛び出したのが見えた。「刺せる」・・・そう判断した鎌倉は三塁手へボールを投げた。が、ボールは大きく逸れ、同点に追いつかれた。試合は延長戦の末、3-4でサヨナラ負け。「走者が飛び出したのを見て刺せると思った」という鎌倉は試合後、下を向いた。

選抜以後、キャッチボールから自分の動きを見つめ直した。「ステップを踏んで、相手の胸にしっかり投げることと、体重移動をしっかりしてやることを意識しました」。

大分戦では初回の二盗阻止のほか、5回にはリードの大きい一塁走者を矢のような牽制でアウトにした。さらに7回には二塁手からの一塁悪送球をバックアップでカバー。二塁を狙った打者走者を“ストライク送球”でアウトにした。いずれも鎌倉の送球に迷いはなかった。「しっかり投げることができたのは自分が春から課題としてやってきたことができた結果」と話す。

クールな男が見せた“熱い”プレー

鎌倉は自らを「熱くなれない性格」だと分析する。今夏の新潟大会では小太刀緒飛の逆転サヨナラホームランでチームは甲子園出場を決めた。苦しい試合展開からの劇的な結末に周囲の仲間が涙を流す中、「周りを見たらみんな泣いているから、泣かなきゃマズイかなと思ったんですけど、涙が出なかったんです」と笑う。長年キャッチャーを務めてきたためにか、少し引いて物事を見る姿勢が体に染みついている。なかなか自分の『素』を表に出さないため、「一匹オオカミ的なところがある」と大井道夫監督が評するほどだ。

そんな鎌倉が大分戦で一瞬だけ、素を見せた。

7回、先頭打者として大分のエース佐野の直球をとらえ、右中間に二塁打を放った。「前の打席は三振でしたが、相手に6球投げさせることができた。その中でしっかりボールを見ることができて、次の打席では行ける、と思えました。ファーストストライクの直球に張っていました」という鎌倉の計算の一打だった。

そして次打者の飯塚の当たりはセカンドとセンターの間に飛んだ。判断が難しい打球だったが、鎌倉は「詰まっていたので間に落ちると思った」と素早く二塁からスタートを切った。サードコーチャーが腕を回すのを見て、全力で三塁ベースを蹴った。そしてホームへヘッドスライディング。1点を勝ち越した。

「ヘッドスライディングは小学生の時以来でした。何が何でも1点を取りたかったので。走っていたらちょうど真横にボールが来るのが見えた。気がついたら頭から滑り込んでいました。今考えると恥ずかしいです。そんなに頭から滑り込むようなタイミングでもなかったので」

照れ笑いする鎌倉。胸から膝まで土で真っ黒になったユニフォーム・・・いつもクールな鎌倉がその瞬間熱くなり、素を見せた証拠だった。「あの瞬間だけですよ。あとは普通にしていました(笑)」。

「鎌倉さんが気持ちの入ったヘッドスライディングで生還したので、自分も飯塚さんに1点でも多くプレゼントしたい気持ちだった」と話したのは2年の星兼太。直後にダメ押しとなるツーランホームランを放った。

鎌倉は振り返る。「試合が終わった瞬間は、『よっしゃー』というよりは『やっと終わったー』という感じでした(笑)。ようやく勝てたと思いました」

1年生の時から「文理にいれば行けるんだろうな」と思っていた甲子園。1年秋の0-15での敗北。春の選抜で自らの悪送球からこぼれ落ちた勝利。積み重ねてきた試練は、最後の夏の甲子園初戦でまるでテストのように凝縮されていた。そしてその試練を鎌倉は見事にクリアした。

「今までできなかったことができた試合。松商戦での課題が初回のピンチで出てきて・・・。春は追いつかれた後に逆転されましたが、昨日は反省がしっかり生きてその後はゼロで抑えられた。そして自分も、春は悪送球だったが昨日はしっかり投げられた・・・そういう面では自分が課題としてやってきたことが試合に生きたんじゃないかなと思います」

次の試合相手は愛知の東邦。話題の1年生投手がいるチームだ。「準優勝した先輩も愛知に負けて、自分たちも春の選抜で愛知に負けた・・・でも自分たちも練習を積み重ねてきているので、自信を持って思い切りプレーしたい。3年生として、1年生投手に負けるわけにはいかないので」。3年間の高校野球で成長した鎌倉は、その姿を再びプレーで見せるつもりだ。

(取材・撮影・文/岡田浩人)


【高校野球】日本文理・飯塚悟史投手が初戦を振り返る

第96回全国高校野球選手権大会の1回戦で勝利を挙げた日本文理高校のエース飯塚悟史投手が13日午後、取材に応じた。一夜明けて振り返る初戦と試合中の心理状態、中盤以降の組み立ての変化、2回戦の愛知・東邦高校戦への意気込みを語った。

日本文理・飯塚悟史投手(写真は7月27日撮影)

Q一夜明けて気持ちは?
「とりあえず勝ったから今日があるんだなと、ほっとしています。今日はリラックスできました。よく眠れたので。『熱闘甲子園』を観て寝て(笑)、6時半に起きて、みんなで7時から散歩しました。(その後、甲子園で試合を観戦)『昨日ここでやってたんだな』と思いながら試合を観ました。観客として観る甲子園の試合も面白くて、ワンプレーに対する歓声が凄かった。ちょっとしたアウトセーフぎりぎりのプレーなど『こんなプレーに対しても歓声が沸くんだ』と違う目線で見ることができ面白かったです」

Q昨日は145球を投げたが状態は?
「腕は軽く張っている程度。いつもの試合が終わった次の日と変わらない感じです。どうしてもボールが先行して球数が増えちゃったんですけど、以前も球数が多かったので慣れています(笑)」

Q四球が多かった
「もっと早いうちに開き直れば良かった。真ん中でいいや、くらいで、もっとどんどん投げた方が良かったのかなと。コースを気にしすぎた部分があって、ストライクが入らず・・・途中から開き直ったんですけど。(6回から変わった?)自分の中で、思い切って腕を振って投げれば(打者も)引っかけるだろう、という気持ちに切り替えた。もう少し早くそれができれば失点もなかったのかなと。ストライクも取れるようになって、相手も思うように打ってくれたり、三振も取れたので、それが良かったかな」

Q試合での心理状態は?
「あまり自分の中では甲子園、甲子園という感じはなかった。マウンド立った時も凄く気持ち良かったですし。でも試合の初球が抜けてしまって、ちょっと嫌だなと思って、そこから叩こうと思ったらショートバウンドになって・・・。明らかなボールが最初は多くて、自分の中で嫌だなと思って・・・。それが自分の投球が定まらない状況で始まった・・・それが四球や打たれる原因だったかなと思います。ブルペンでは調子は良かったです。しっかり投げることができて、いつもより投球数を増やして汗をかくようにしてやったんですけど・・・。自分の思うようなストライク取れず、先頭打者に3ボール1ストライクまでいって、自分の中で『あれ?今日違うな』という感じがして、気持ちに波ができた。それで置きにいった真っ直ぐが真ん中で(三塁打を)打たれてしまった。ノーアウト3塁は失点は仕方ないなという状況だったので・・・。甲子園なのでストライクゾーンが広め、という頭での投球だったので、ストライクが取れずにどこか動揺していたのかなと」

Q6回からインコースを多く突いた
「(5回の整備中に)特に鎌倉(捕手)と話した訳ではなかったのですが、今日はインコースの方が真っ直ぐもしっかり投げられてるなと思っていて、もう少しインコースを使ってもいいなかと思っていたところで、鎌倉も気付いたのか配球が変わったので。(阿吽だった?)かもしれないです。自分ではなかなかそういう配球をしたことがなかったので、それが今回の試合ではできたので、また投球の幅が広がったかなと」

Q5月の練習試合からインコースを課題に取り組んできた

「それを課題にしていたからこそ、そこで投球の組み立てを変えることができたのが昨日の勝因だったのかなと思います。ここまで来たら、外一辺倒でも打たれますし、インコースをどうしても使わざるを得ない、そこをしっかり投げ込めたのはまた投手として1ランク上がることができたのかなと思っています」

Q次戦に向けていい感触を得ることができた?
「どんな状況が来るかわからないですけど、審判のストライクゾーン、自分のその日の調子もあるんですが、早い段階でそれに気づいて修正を早くできれば。自分で気づけたり、チームの他のみんなに聞いたりしながら早いうちに気づけたら」

Q試合後、ホテルに帰ってからは
「試合のビデオを見ました。(鈴木崇)コーチには『お前は見ない方がいいんじゃね?』と言われました(笑)。でも昨日はコーチに『ナイスピー』と言われて嬉しかったですね。(大井道夫)監督からは『とにかく勝つことができて良かった』と言ってもらって。自分たちも監督も『まず1勝しよう』と近い目標として掲げていたので、それがまず1つ達成できて達成感もあったので、監督は『全体としてはよくやった』とおっしゃってくれた」

Q次戦は東邦高校が相手
「やっぱり打撃がいいので・・・でもそこは自分が内や外の出し入れをしっかりできれば、たとえ失点しても最少失点で抑えられますし・・・まずはゼロで行きたいんですけど。向こうの投手も1年生が乗っているという状況が怖いので、それを自分たちが乗らせないという形にできれば。とにかくここまで来たらやることをやるだけだと思うので。自分の投球はしっかり腕を振って投げる、打撃はみんなでしっかり叩いて打ち崩せるか。まずは先制点にこだわってやっていきたいなと。(選抜に続き愛知県の高校で)そういう面ではいい闘争心が湧いてくる。でも愛知だからというのを気にしすぎても自分たちのプレーができなくなるので、『東邦』という相手に自分たちがどれだけやれるのか、どれだけ勝ちにこだわってやれるのかだと思っています」

(取材・文/岡田浩人)


【インタビュー】日ハム・大渕隆スカウトが来県 「チャンスは身近にある」

十日町市出身で北海道日本ハムの大渕隆スカウトディレクター(43)が28日から新潟入りし、県内の高校などを視察している。大渕スカウトは一昨年のドラフト会議で1位指名した大谷翔平選手(花巻東高出身)の交渉担当として、『大谷翔平君 夢への道しるべ』という資料を作成・提示。粘り強い交渉で入団を実現させた。十日町高の三塁手で主将として2年秋に県大会優勝し、その後早稲田大に進学。東京六大学でベストナインを獲得した。社会人を経た後、地元に戻り公立高校教師に・・・その後、35歳で日本ハムのスカウトに転身した異色の経歴の持ち主だ。プロスカウト現場の最前線で活躍する大渕さんに新潟の高校生への思いを聞いた。

県内の高校を視察する日本ハム・大渕隆スカウトディレクター

Q今回の新潟入りの目的は?
大渕「2月に予定されていた日本文理高の埼玉遠征が大雪で中止となり、選抜大会前に飯塚(悟史)投手を視察したかったので新潟に来ました。せっかくの機会だし各高校にも足を運ぼうと思って数校見て回っています」
Qプロのスカウトはこの時期どういう活動をしていますか?
大渕「自チームのキャンプを見て、3月になると大学や社会人のオープン戦が始まるので見て回ります。高校の練習試合解禁が3月8日。3月は練習試合ばかり見ています」

Qこの時期に高校生を見る際のポイントは?
大渕「名前が聞こえてくる選手はどんな体格をしているのか、どんなフォームなのか・・・この時期は細かいところを見ても仕方がないので。基本的には高校生は素材を見ます。最近はよく高校生に対し『プロに行くなら大学経由がいい』などと言いますけど、僕はそうは思わなくて、18、19歳の感性は23、24歳にはないものがある。素材が良ければ早く高いレベルに入れた方がその選手の野球の能力は上がると確信しています。もちろん人生をトータルで見た時にいろいろな判断があるとは思いますが、野球の能力を伸ばすという意味では、高いレベルに早く入れた方が伸びます。大学行ってからでも遅くはない、という言葉は好きではない。むしろ遅いと思います。僕もアマチュアにいた時はそう思っていましたが・・・」

Q地元新潟の存在は?
大渕「自分がスカウトになってから新潟からはバイタルネットの谷元(圭介投手)しか獲ってないので、できれば高校生をダイレクトで獲りたいという気持ちはあります。ウチの球団は比較的、高校生を育てる環境があるし、意欲的な素材があればぜひと思っています」
Qプロで大成するための大事な要素は何でしょう?
大渕「今現在の自分なりの公式は、『(身体能力+環境)×圧倒的な向上心』ですね。僕自身が考えるには『向上心』がなければ無理ですね」

Q新潟の高校生にメッセージを
大渕「新潟をはじめ、地方の高校生は体格や身体能力において、関東の高校生と比較してもそん色ないどころか勝っている選手が多い。ただ『自分はここまでだ』というリミッターを自分自身で設けてしまっている。非常にもったいない。向上心、やる気があればプロや大学、社会人で活躍できる。ぜひ高い目標と志を持って取り組んでほしい。また、そういう環境を大人が用意しなければならないし、自分自身スカウトとしてそういう選手を発掘しプロに入れることで、もっとプロの存在を身近にしたい。チャンスは身近にあるんだと伝えたいですね」

十日町市出身の日本ハム・大渕隆スカウトディレクター

(取材・撮影・文/岡田浩人)


【インタビュー2014】「目標は全国制覇」…日本文理2年・池田貴将主将

3月21日に開幕する春の選抜甲子園への出場が確実視されている日本文理。キャプテンを務める池田貴将(2年)の2014年は「元日自主トレ」で幕を開けた。

「1月1日から練習をやっているチームも選手も、そうはいない。自分たちはこの日から練習をしているんだ、というのが自信につながります」

十日町市出身。十日町南中では投手。日本文理高入学後から三塁手に。1年秋からベンチ入りし、昨夏甲子園の1回戦・大阪桐蔭戦では7番・三塁手で先発出場し、2回に中越え二塁打でチーム初得点を叩き出した。新チームから主将に就任し、秋の北信越大会では中軸を任され、準決勝の地球環境戦、決勝の東海大三戦で2試合連続サヨナラ打を放ち、5年ぶりの北信越大会優勝に貢献した。神宮大会では決勝の沖縄尚学戦で8点差を逆転負けも準優勝。今春の選抜甲子園での活躍が期待される。

「2013年は夏の甲子園、秋も北信越で優勝して神宮大会も決勝まで行き、一番長い秋を過ごすことができました。最後は負けてしまいましたが、いい経験をたくさん積ませてもらいました。神宮大会の後は周りから『準優勝おめでとう』と言われましたが、自分たちからすると8-0から逆転されて、悔しくて・・・。なぜ優勝できなかったのか、自分たちに足りないものは何か、ということをずっと考えました」

神宮大会決勝では沖縄尚学を相手に、7回表まで5本の本塁打を放ち8-0と大量リード。新潟県勢初の『全国制覇』が目の前まで見えていた。しかし7回に本塁打で3失点。8回に守備のミスも絡んで6失点し、逆転負け。池田は「自分たちの甘さが出た」と痛感したという。

「神宮大会前はただ声を出すだけ、ただやっているだけの練習というのもありました。そういう甘さが8-0から逆転された原因になったと感じました。そこでチームで話し合って、12月から2年生が順番に『1日キャプテン』をやるようにしました。部員の人数も多く、どうしても人任せの部分が出てきてしまっていた。1人1人が自覚、責任感を感じて練習に臨んで欲しい、自分が『言う側』に回ることで見えること、感じることもあると思いました」

「1日キャプテン」を始めると普段声を出していなかった部員から積極的に声が出るようになった。1人1人がチーム全体に目を配るようになり、一体感が高まったという。

「1日キャプテン」を始めるとチームの一体感が高まった

神宮大会決勝で逆転負けを喫したとはいえ、結果は「全国準優勝」。周囲も新潟県内の野球ファンの期待も、高まる。しかし池田はチームの現在の力を冷静に分析している。

「打撃は神宮大会でも思うような結果が出たので、自分たちがやってきたことが間違いじゃなかったと思っていて、これまで以上に力を入れて練習をしていきたいと思います。その一方で、守備練習や投手との連係プレー、走塁など細かいところはまだ課題があり、冬の間にレベルアップしていきたいと思います。甲子園という舞台でプレーするために技術を磨き、技術以外の力も付けなければ勝てないと考えています。周囲の期待は気にしていません。自分たちのできることをやりたい。神宮で優勝していたら恐らく天狗になっていたと思います。8-0から負けて、みんなが悔しい気持ちを持って、やってやるぞという気持ちを持って練習しています」
池田貴将②
Q改めて2014年の目標は?
「個人としては、自分自身は長打力が持ち味なのでそれを磨いて、そこを磨きつつ打率も残さないといけないと考えています。打撃でチームに貢献したい。やっぱりチャンスでの1本だったり、いざとなった時の打撃を磨きたいと思います」
Qチームとしての目標は?
「全国制覇です」

(取材・撮影・文/岡田浩人 ※文中敬称略)


【BCL】「新潟に恩返しを」・・・創設1年目からの唯一の選手 稲葉大樹

10月として初めて35度を超える猛暑日を記録した10日。熱風が舞い込む見附運動公園のグラウンドに、黙々とバットを振る新潟アルビレックスBCの稲葉大樹(ひろき)の姿があった。

「お疲れ様でした」・・・若手選手たちが次々と挨拶にやってきて帰路につく中、稲葉は最後までバットを振り続けた。大粒の汗を額から滴らせながら。

8月に29歳になった。

「若い頃と違って、疲れがだんだんとれなくなってきたんですよ」
そう言って笑顔を見せる。
その分、自分の体のケアには気をつける。毎朝、目覚めた後のストレッチを欠かさない。
「昔はそんなこと、しなかったんですけどね」

新潟アルビレックスBC 稲葉大樹選手

黙々とフリーバッティングをおこなう

東京都の出身。大学を卒業しクラブチームに経た後、新潟にやってきてことしで7年目。BCリーグ初年度、新潟アルビレックスBCが創設された2007年に入団した。現役としては唯一となる「1年目から残る選手」だ。

その類稀なバットコントロールで“新潟の安打製造機”として活躍してきた。一昨年の2011年8月には月間打率.647を記録。公式戦72試合のBCリーグでシーズン100安打を記録した。NPBの公式戦144試合に換算すると「200安打」を放つ計算になる。

今シーズンは6月23日にBCリーグの選手として初めてとなる通算500安打を達成。後期は打率.403の数字を残し、野手MVPを獲得。自身2度目のシーズン100安打も記録した。

「独立リーグで7年目、選手として何千打席も立ってるし、何百球も捕ってきている。積み上げてきた経験から、若い時よりも技術は上がってきています」
稲葉は自信を持って答える。
一方で、こうも言う。
「年齢も年齢だし、そろそろ後輩たちにも自分の姿勢を伝えていかなきゃいけない。自分のことだけを考えてちゃいけない。チームのため、後輩のため、という気持ちになってきました」



入団したての若い時はひたすら練習を積み重ねた。周囲の選手は関係なく、ただがむしゃらに自分のことだけを考えてバットを振った。しかし、なかなか結果が出なかった。

入団5年目の一昨年、高校の先輩でもある橋上秀樹氏(現・巨人戦略コーチ)が監督に就任した。「人間的な成長なくして、技術の成長なし」・・・橋上氏はことあるごとに稲葉に言い続けた。

最初はその言葉の意味するところがわからなかった。しかし、生活態度を改め、まわりへの目の配り方を変えると、これまで見えていなかったものが見えてきた。投手の細かなクセ、配球の傾向・・・今まで考えなかったことを考えるようになった。そして稲葉のバッティングは大きく飛躍した。

稲葉は今、その経験を若い選手に“背中で”毎日伝えている。

人間力が高くないと、野球のいろんなことに気づくことができない。ここに早く若い選手に気づいて欲しい。僕はもうNPBに行くには厳しい年齢になってしまったけれど、若い選手も早く気づかないとNPBに行ける年齢ではなくなってしまう。練習するのは当たり前。そこにプラスして、なぜその練習が必要なのか、そこを考えないとNPBに行けないと思うんです。僕はあまり口が上手い方でもないし、ガツンと言うタイプでもない。聞いてくれば教えるけれど、気づくかどうかはその選手次第。先輩として、いい経験をしているプレーヤーとして、僕の行動やプレーで気付いてほしいんです。僕は若手に失礼にならないようにという責任感を持ってやっています」

5日から始まったリーグチャンピオンシップ(CS)。2年連続の優勝を目指す新潟アルビレックスBCは石川ミリオンスターズに2連敗を喫し、後がなくなった。石川とは一昨年のリーグCSで対戦。6点差をひっくり返され優勝を逃した。新潟にとっては「超えなければいけない」相手だ。

「去年、ことし入ってきた選手はどう思っているかわからないけど、やっぱり石川に対しては特別な思いがありますね、2年前に悔しい負け方をしたので。今、2連敗して確かに崖っぷちかもしれない。けれど守ったらダメ。攻めるしかない。攻める=失敗する、というリスクもあるけど、でも攻めなきゃ始まらない。自分たちで流れを呼び込まなければ・・・」

12日からはホームで3連戦が始まる。稲葉とチームメイトが目指してきたリーグ連覇には3連勝しか残されていない。

そして稲葉は、もう1つの“特別な思い”でこのホーム3連戦の打席に立つ。

「新潟アルビレックスBCという球団は、自分が夢に挑戦する場を与えてくれた球団です。アルビがなかったら7年前に野球を辞めていました。幸い残り3試合はホームでの試合。最高のサポーターの前で胴上げをして、何とか恩返しをしたいんです」


(取材・文・撮影/岡田浩人)


父子で甲子園の夢叶わずも「次は指導者で父子勝負」・・・五泉・後藤拓朗主将

勝負の世界には、時に残酷な結末が待っている。

父親が監督。息子が主将。「父子鷹」として注目を集めた五泉。
19日の4回戦で新潟工を相手に3対1とリードして9回を迎えていた。
しかし1死からミスをきっかけに同点に追い付かれる。

迎えた延長12回表、2死2、3塁のピンチ。
ショートとセンターの間の難しい場所にボールが飛んだ。
「拓朗なら捕れる」・・・父の後藤桂太監督は確信した。センターの息子・後藤拓朗は俊足を飛ばして落下地点へと入る。
「捕った」・・・そう思った瞬間、白球が拓朗のグローブからこぼれ落ちた。
痛恨の落球。1点を勝ち越され、その1点が決勝点となった。
延長12回、3対4で敗戦。甲子園初出場を目指した五泉の夏は終わった。

父・後藤桂太監督(左)と息子・後藤拓朗主将(左から3人目)

父・後藤桂太監督は1984年春の選抜大会に新津高校の捕手として甲子園に出場した。「甲子園に行けば人生が変わる」・・・長男の拓朗は子どもの頃から父にそう聞かされてきた。
拓朗は五泉北中学時代に本格的に野球を始めた。「足は速かったがそんなにうまい選手ではなかった」(父・後藤桂太監督)が、中学3年では準硬式のKボール新潟県選抜に選ばれた。私立高校からの勧誘もあったが、父のもとで甲子園を目指す決意をした。
それ以来、父と子の関係は「監督と選手」に変わった。自宅でも拓朗は父親を「監督」と呼び、普段の生活から敬語を使って話すようになった。
父の息子への指導は厳しかった。「物凄く叱られました」と拓朗は振り返る。監督も「いつもどやしつけていた。耐えて頑張れ、と思っていた」という。

父の期待に息子は応えた。新チームで主将になり、不動の1番打者としてチームをけん引した。去年秋の新潟県大会でベスト4に進出。北信越大会で強豪の敦賀気比(福井)に善戦し、春の選抜甲子園の21世紀枠の最終候補に残った。
「冬は21世紀枠の候補に選ばれて、甲子園ではどういう戦い方をしようかと監督と毎日そういう話ばかりしていました」(拓朗)
20121012五泉
去年10月、新潟県大会3位で北信越大会に出場

しかし、1月の選抜大会の選考委員会の結果、五泉は21世紀枠の選考から漏れた。甲子園出場の夢は叶わず、後藤桂太監督は記者会見で涙を見せた。そして、選手たちにこう言った。「お前たち、悔しいよな。神様はお前たちに『もっと力をつけてから甲子園に行け』と言っているんだ」。
主将の拓朗は父である監督の涙を見て「燃えました。夏は監督を甲子園に連れて行こうとみんなで誓いました」という。

1月25日、21世紀枠で選考漏れし涙を見せる後藤桂太監督

迎えた夏。初戦をコールド勝ち。2戦目も苦しみながら勝利で飾り、シード校・新潟工との対戦となった。
「練習試合でも勝ったことがなかった」(後藤桂太監督)という新潟工相手に、序盤に2点を先制。5回には拓朗の中越え二塁打をきっかけに1点を追加。五泉ペースで試合は進んでいた。

19日の新潟工戦。5回に後藤拓朗主将が3点目のホームを踏む

しかし、7回に1点を返され、9回には同点に追い付かれた。延長12回、新潟工のエースで7番打者の増子のセンター前への当たりを拓朗がよく追いついたものの落球。新潟工に逆転を許した。
拓朗は振り返る。
「新潟工のエース増子とは中学時代にも県大会で対戦しました。その時にセンター前に来た当たりを僕が捕れずにサヨナラ負けを喫してしまった。あの時もっと前に出ていれば…とずっと思っていました。今回も増子の打った球が僕のところに飛んできました」
中学時代と違い、拓朗は迷わず前に出た。ボールには追いついた。しかし、ボールはグローブに当たり芝生に落ちた。

「捕れた打球でした。自分の力不足でした」
敗戦後、涙を流すナインの中で、拓朗は決して涙を見せようとはしなかった。
ベンチ裏で報道陣の取材に健気に応じていた。
「自分の甘さが出ました」・・・敗戦の責任を一身に背負っているように見えた。
父親の後藤桂太監督は、無念の表情で言葉を絞り出した。
「まさかこういう負け方で終わるとは・・・。悔しさしかない。もう、悔しいですわ。勝たせてあげたかった」・・・そう言うとうなだれた。

敗戦から一夜明けた五泉高校グラウンド。
朝8時過ぎには3年生17人が集まっていた。
グラウンドの草むしりをし、下級生である1、2年生の練習を手伝っていた。

後藤桂太監督はさばさばした表情で前日の試合を振り返った。
「きのうの試合は良いところも悪いところも出るものが全部出た。練習通りのことが本番で出る、練習でやっていることしか本番で出せない。このことをこの先の人生に生かして欲しい」

敗戦から一夜明けた20日、五泉高校グラウンド

そして父と子の関係ではなく、監督と選手、監督と主将として拓朗と過ごした2年4か月をこう語った。
「無茶苦茶幸せな時間だった。息子が上達していく姿を一番近くで見ることができて・・・アイツが打って、どうだ!という表情でこっちを見る。たくましくなったなと思っていた。今は親と子が仲良く・・・という時代だけど、こういう関係の父子でも幸せだった」

拓朗は大学への進学を希望している。父と同じ教師の道を目指し、高校野球の指導者になることが目標だという。

試合に負けた夜、帰宅した父に呼ばれた。部屋で2人きりで話をした。
「『きょうの試合はお前で負けた』と言われました。その後、『甲子園にお前と一緒に行くという俺の夢は終わった。だけど、この先の俺の夢は、監督となったお前と戦うことだ。それを目標にやっていこう』と言われて・・・。監督と握手をして、そこで初めて涙があふれました」

五泉高校野球部3年生の部員たち(真ん中が後藤拓朗主将)

後藤桂太監督は「これから息子とどう付き合っていけばいいのか」と照れながら笑った。父子鷹の物語は第2章へと向かう。

拓朗は「まだ教えてもらうことがたくさんあるので、卒業するまでは『監督』と呼ばさせていただきます。甲子園には連れて行けなかったけれど、違う形で恩返ししたい。将来、高校野球の監督になって、絶対に『監督』に勝ってみせます」
そう言って笑う拓朗の目は、父にそっくりだった。

(取材・撮影・文/岡田浩人)