【ルートインBCL】新潟が快勝 8月は大きく勝ち越し首位固め

ルートインBCリーグの新潟アルビレックスBCは31日、新発田市五十公野球場で群馬ダイヤモンドペガサスと対戦。4番・デニングの1本塁打4打点の活躍で7-1で快勝した。間曽が完投で11勝目。これで新潟は8月を10勝2敗3分と大きく勝ち越し、後期・上信越地区の首位を固める形となった。2位信濃が勝ったためゲーム差は2ゲーム差で変わらず。新潟の次戦は1日(月)18:00から三条パールスタジアムで福井と対戦する。

◎31日の試合結果◎
群馬 000 100 000 =1
新潟 400 000 30× =7
(バッテリー)
群馬:●樫尾(1勝3敗1S)-廣神
新潟:○間曽(11勝4敗)-平野
(本塁打)
群馬:井野口16号ソロ(4回・間曽)
新潟:デニング11号2ラン(1回・樫尾)


1回裏、新潟・デニング選手(右)が右越えに2点本塁打を放つ


被安打6、1失点で完投した新潟・間曽晃平投手

◇新潟・ギャオス内藤監督の話◇
「間曽は完投したいとの本人の申し出があったので9回も行かせた。打線の援護で4点を取って主導権を握ることができた。(8月好調の要因は)打線で稲葉、足立、平野、青木と好調な選手が増えたこと、それから中継ぎ陣が頑張って継投が上手くいって、投打のバランスがよかった。連戦になっても投手陣のローテーションに入る数が新潟は多い。自信を持って投げさせている。(9月も)一戦一戦しっかり戦っていきたい」

◇新潟・間曽晃平投手の話◇
「(自己最多の11勝目で)あんまり気にしていないが、勝てればいいなとは思っている。本当は寺田(2013年の15勝)を超える予定でいたが、勝ち星はいろいろな巡り合わせがあるので。もっと勝ち星を伸ばせるよう頑張りたい。きょうは制球も直球もよかった。完投することでチームにもっと勢いがつくのではと思って、志願してわがままを言わせてもらった。志願した以上しっかり抑えようと思った。きょうはいい形で勝てれば勢いがつくと感じていた。後ろを休ませるために完投したいと思っていた。きょうはキーポイントの日だと思っていたので、いい形で勝つことができてよかった」

(取材・撮影・文/岡田浩人)


【高校野球】日本文理 決勝進出ならず 三重に0-5で敗れる

第96回全国高校野球選手権大会は24日、準決勝がおこなわれ、日本文理が三重に0-5で敗れ、5年ぶりの決勝進出はならなかった。日本文理は初回に先制されると4回にも追加点を奪われた。6回は2死から2点を追加され、8回には本塁打で突き放された。打っては三重のエース左腕・今井重太朗投手に散発5安打に抑えられた。

◎準決勝の試合結果◎
日本文理0-5三重(試合終了)

文理000 000 000 =0
三重100 102 01× =5
(バッテリー)
文理:①飯塚-②鎌倉
三重:①今井-②中林
(本塁打)
三重:山井(8回ソロ)

<試合経過>
・1回裏、三重が1死2塁から3番宇都宮の左前適時打で1点先制。
・4回裏、三重が1死1、3塁からスクイズで1点追加。
・6回裏、三重は2死から満塁として1番長野の左前適時打で2点追加。
・8回裏、三重が6番山井の左越ソロ本塁打で1点追加。

◆日本文理・大井道夫監督の話◆
「想像以上に相手投手がよかった。うまく緩急を使われた。初回のチャンスでに1本出てくれれば面白かったが、これは結果論。飯塚は予定通り5点に抑えたのだから責められない。スクイズで1点取られたのが大きかった。きょうはタイムリーが出なかった。負けるときはこういうもの。飯塚は抜けたボールを打たれていた。疲れていたのかな」

◆日本文理・池田貴将主将の話◆
「甘い球を強く振ろうと意識していたが、(相手投手に)低めを丁寧に突かれて、甘い球はきたがいい当たりできたが野手の正面だった。ヒットにはできたがあと1本が出なかった。自分たちの力不足。(スタンドで応援してくれた部員に)みんながいなかったらここまで来れなかった。みんなのために勝ちたかったが、悔しさでいっぱい。ありがとうという言葉を伝えたい。新潟県民の皆さんが期待して、応援してくださったのに結果こういう形で優勝旗を持って帰れず悔しさはあるが、最後の4校に残れたことは誇り。堂々と帰りたい」

◆日本文理・飯塚悟史投手の話◆
「(目を赤くしながら)今まで仲間と全国の舞台で野球ができて嬉しかった。自分が背番号1で最後までマウンドに立たせてもらって感謝。(先制され追加点を与え)チームになかなか流れを持ってこれない投球になってしまい悔しい。(表情変えなかったが)勝ちたいという気持ち一心だったが、とにかく最後まで自分たちの野球は貫けた。(最後の挨拶でスタンドを見て)ベンチに入れなかった仲間を見て、申し訳ないと思った。(グラウンドから出るときに監督から声をかけられていたが)『おまえで勝負して負けたなら悔いはない』と言われて・・・最後の最後までマウンドに立たせてくれた監督に感謝したい。鎌倉には自分のわがままをたくさん聞いてもらって、何も言わずミットを構えて受けてくれた。本当に感謝したい。(8回も)鎌倉が最後まで強気の配球でインコースの真っ直ぐを要求してくれて、そこに目がけて思い切り投げ込んで、鎌倉のミットに収まってくれた。この6年間一緒にやってきたことが財産になるし、最後の一球はこれからの自分のステップにつながる。この仲間とやってこれてよかった。また次に向けてしっかり頑張らなきゃという気持ちになった」

◆日本文理・鎌倉航選手の話◆
「(涙声で)こういう舞台で最後までやれてよかった。勝つことはできなかったが、飯塚と一緒にやってこれてよかった。苦しいことばかりだったが、最後はみんなで校歌を歌うことができたし、ベスト4という結果は支えてもらった皆さんに感謝しながら、いい経験としてこれからやっていきたい。池田が一番考えながら苦しみながらやってくれた。池田がキャプテンでよかった。池田のおかげで甲子園に来ることができた。(6年間受けてきて)飯塚はきょうが一番よかった。苦しみながらも顔にも出さず投げてくれた。8回裏にインハイの真っ直ぐで最後に三振を取った球は、今まで受けてきた中で一番いいボールだった。飯塚のおかげで自分も成長できたし、キャッチャーとして育ててもらった。ありがとうと言いたい」

◆日本文理・星兼太選手の話◆
「今まで3年生に引っ張ってきてもらった。今度は自分が引っ張っていく番。3年生は最後まであきらめない姿を示してくださった。このチームのようないいチームにしていきたい。」

(取材・文/岡田浩人)


【高校野球】日本文理が長崎国体出場

日本高野連は22日、国体選考委員会を開き、10月13~16日におこなわれる長崎国体の高校野球硬式の部(公開競技)に出場する12校を発表した。新潟代表の日本文理が5年ぶりに出場する。新潟県勢の国体出場は2012年の新潟明訓以来2年ぶり。

◎国体出場校◎
東海大四(北海道)、八戸学院光星(青森)、聖光学院(福島)、健大高崎(群馬)、日本文理(新潟)、敦賀気比(福井)、三重(三重)、大阪桐蔭(大阪)、八頭(鳥取)、明徳義塾(高知)、沖縄尚学(沖縄)、海星(長崎・開催県)

<補欠校>①近江(滋賀) ②二松学舎大付(東京)

(取材・文/岡田浩人)


【高校野球】日本文理がベスト4進出 聖光学院に5-1で勝利

第96回全国高校野球選手権大会に出場中の日本文理は22日、準々決勝で聖光学院(福島)と対戦。5-1で勝利し、ベスト4進出を決めた。日本文理のベスト4進出は準優勝した2009年以来5年ぶり。日本文理は24日の準決勝第1試合で三重と対戦する。

◎準々決勝の試合結果◎
日本文理5-1聖光学院
文理110 000 102 =5
聖光100 000 000 =1
(バッテリー)
文理:①飯塚-②鎌倉
聖光:①船迫、⑱今泉。⑪佐藤翼-②高野

◎試合経過◎
・1回表、日本文理が1死2塁から3番小太刀の左中間二塁打で1点先制。
・1回裏、聖光学院が1死2塁から3番柳沼の右前適時打で1点返し同点。
・2回表、日本文理が2死2、3塁から3番小太刀の中前適時打で1点勝ち越し。
・7回表、日本文理が2死1、2塁から5番小林の右前Hで1点追加。
・9回表、日本文理が2死満塁から6番新井、7番竹石の連続押し出し死球で2点追加。

◇日本文理・大井道夫監督の話◇
「試合前は5、6点の勝負と言っていたが、飯塚が3回戦の反省をいかして、きょうはうまくボールを散らし、緩急をつけて放ってくれた。飯塚は成長した。ウチは後半、7回からの勝負と言っているが、うまく7回と9回に点を取れた。9回のショート(黒台)のファインプレーが出たり、選手の頑張りに監督として嬉しい。(相手投手対策は)低い球は捨てろ、浮いた球は多少ボールでも行けと指示した。(小太刀は)いいところで打ってくれた。(5年ぶりベスト4で)5年前もそうだったが、伸び伸びやらせたい。(三重について)ここまできたら思い切り。三重の投手も打撃もいいので、何とか食らいついていきたい」

◇日本文理・池田貴将主将の話◇
「(ベスト4で)一戦必勝という言葉をキーワードにやってきた結果がこういう結果につながっている。優勝まであと2つあるが、まずは三重高校戦だけを見てやりたい。きょうは3安打という結果だったが、チャンスで凡退してしまって、まだまだ力不足でこんなものじゃないと思っているので、しっかりやっていきたい」

◇日本文理・飯塚悟史投手の話◇
「苦しい試合だったが初回から9回までしっかり投げ切ることができてよかった。みんなが守ってくれるからこそ、自分がしっかり投げ切れた。疲れはあったのかもしれないが、気持ちで最後まで投げ切れた。(7回のピンチは)腕を振ってしっかりスライダーを投げ切れた。この夏に連投になるのはわかっていたので、そのためにトレーニングをしてきた。連投を投げ切れたことは自信になる。力ではなく打たせて取る投球ができて、また1つ成長できたかなと思う。(三重は)打線も投手もいいので、気を抜かず全員野球で頑張りたい」

◇2打点の日本文理・小太刀緒飛選手の話◇
「チーム全体で先制することが課題だったので、先制できてよかった。(2打席目は)先制した後、1回裏に自分の守備のミスもあって追いつかれてしまった。流れを渡さないようもう1点入れることができてよかった。低めのボール球をどう見逃すかが課題だった。きょうはそれができた。(三重は)打線がいいが、自分たちも打ち負けないようにしたい」

(取材・文/岡田浩人)


【高校野球】日本文理 劇的逆転サヨナラ本塁打でベスト8

第96回全国高校野球選手権大会に出場中の日本文理は21日、3回戦で富山商と対戦。9回裏に6番新井充が逆転サヨナラ本塁打を放ち、6-5で勝利。新潟県勢としては2010年の新潟明訓以来4年ぶりのベスト8進出、日本文理としては準優勝した2009年以来となる5年ぶりのベスト8進出を決めた。県勢が甲子園で3勝を挙げるのも5年ぶり2度目。日本文理は22日の準々決勝第4試合でベスト4進出をかけて戦う(相手未定)。

◎3回戦の試合結果◎
日本文理6-5富山商
富商000 001 040 =5
文理010 010 112×=6
(バッテリー)
富商:①森田、⑩岩城-②富川
文理:①飯塚-②鎌倉

(試合状況)
・2回裏、日本文理が9番飯塚の右前適時打で1点先制
・5回裏、日本文理は2死3塁から3番小太刀の左前適時打で1点追加
・6回表、富山商は9番森田の二塁打、犠打、犠飛で1点返す。
・7回裏、日本文理は2番黒台が四球で出塁→二盗&悪送球で3塁へ→投手暴投で無安打で1点追加。
・8回表、富山商は1死2、3塁から2番横道三塁打で2点入れ同点。3番坂本中前Hで1点入れ逆転。さらに2死満塁から7番岩瀬の左前Hで1点追加。
・8回裏、日本文理は2死から1、2塁のチャンス。3番小太刀が中前適時打で1点。1塁走者は本塁アウト。同点ならず。
・9回裏、日本文理は1死1塁から6番新井が逆転サヨナラ2ランホームラン。5年ぶりのベスト8進出決める。

◇日本文理・大井道夫監督の話◇
「嬉しい。土壇場で本塁打が出るのは選手に感謝したい。(9回は)『ウチはあきらめないことがモットーなんだから、最後まで頑張ろう』と。新井は大きいのを打つので、もしかしたらというのは若干あった。7回からウチの勝負だと言ってきた。それが選手の脳裏にあるのでは。(森田投手に)うまく放られた。低めは手を出すなと言ったが選手にはストライクに見えた。(逆転されて)キツかった。飯塚があんなに打たれるとは思っていなかった。球を揃えすぎた。(準々決勝は)ここまできたのだから、ウチの野球、打って打って、打てなかったら仕方がない。それから飯塚にはもう少し踏ん張ってもらいたい」

◇サヨナラ本塁打の日本文理・新井充選手の話◇
「打ったのはインコースの直球。サヨナラ本塁打は初めて。打った瞬間に行ったかなと思った。自分が決めるのではなく、次の打者につなぐ意識だった。(6回の)スリーバント失敗は自分の中で打っていいのか、バントしていいのかという迷いがあって失敗につながった。最後の打席は監督に『お前だからバントじゃなくて打たせてるんだから』と言われたので、積極的にバットを振ろうと思った。自分たちは最終回まで負けている試合が多くて、最後まであきらめず逆転を信じてきた試合が多かったので、あきらめない姿勢が甲子園でも発揮できた。あと3試合、全員でつなぐ野球で1勝ずつ頑張っていきたい」

◇日本文理・飯塚悟史投手の話◇
「初回に死球を当ててしまったが腕は振れていて今日はいい感じで投げられているなというのはあったが、8回は直球を狙われて連打を喰らってしまったので反省しなければ。相手が狙っているボールを続けてしまったのが打たれた原因。1人歩きしてしまった部分があり、池田や鎌倉から声をかけてもらって周りを見ることができた。チーム全員で勝った勝利だと思うので、スタンドでみんなが応援してくれて、最後のホームランも運んでいってくれたと思うので、みんなに感謝したい。マウンドで冷静でいられるよう、あすはしっかりした投球をしたい。一戦必勝が目標なので明日も勝ちにこだわっていきたい」

(取材・文/岡田浩人)


【中学軟式】直江津中が全国3位 全中では県勢8年ぶり

徳島県でおこなわれている第36回全国中学校軟式野球大会は19日、準々決勝と準決勝がおこなわれ、北信越代表の直江津中(新潟)が準々決勝で九州代表の八代第一中(熊本)を3-2の延長9回サヨナラ勝ちでくだし、ベスト4進出を決めた。準決勝では北海道代表の中標津中に1-4で敗れ決勝進出はならなかったが、堂々の全国3位。新潟県勢が3位になるのは2006年の吉田中以来8年ぶり2度目。

◎準々決勝の結果◎
八代一100 010 000 =2
直江津101 000 001 =3(延長9回サヨナラ)

◎準決勝の結果◎
中標津011 200 0=4
直江津000 000 1=1


全中3位の成績を収めた直江津中(写真は北信越大会時)

(撮影・文/岡田浩人)


【中学軟式】直江津中が延長サヨナラ勝ちで全中8強進出

徳島県でおこなわれている第36回全国中学校軟式野球大会は18日、2回戦がおこなわれ、北信越代表の直江津中(新潟)が中国代表の岡北中(岡山)を2-1の延長8回サヨナラ勝ちでベスト8進出を決めた。新潟県勢のベスト8進出は、ベスト4に進出した2006年の吉田中以来8年ぶり。

◎2回戦の結果◎
岡北中 000 100 00=1
直江津中000 001 01=2

直江津中は甲子園出場中の日本文理高校のバッテリー飯塚悟史投手と鎌倉航選手の母校。直江津中は19日午前9時から準々決勝で九州代表の八代第一中(熊本)と対戦する。

(文/岡田浩人)


【高校野球】日本文理が東邦に逆転勝ち ベスト16進出

第96回全国高校野球選手権大会に出場中の日本文理は18日、2回戦で愛知代表の東邦と対戦。3-2で逆転勝ちし、3回戦進出を決め、ベスト16入りを果たした。新潟県勢のベスト16入りは2012年夏の新潟明訓以来2年ぶり。新潟県勢の夏2勝は2010年に8強進出した新潟明訓以来4年ぶり。日本文理の夏2勝は準優勝した2009年以来5年ぶり。日本文理の3回戦の相手は富山商で、大会11日目(21日)の第1試合で対戦する。

◎2回戦の試合結果◎
日本文理3-2東邦

文理000 003 000 =3
東邦000 110 000 =2
→日本文理が16強進出。3回戦へ。愛知県勢に3度目の正直

(バッテリー)
文理:①飯塚-②鎌倉
東邦:⑩藤嶋、①大井-②峰

◎戦評◎
日本文理が6回に集中打で逆転。エース飯塚悟史が丁寧な投球で要所を締め、競り勝った。
2点を追う文理は6回、鎌倉航の二塁打、飯塚の安打で1、3塁とし、1番星兼太が左前適時打で1点差に。その後、1死満塁としたあと、4番池田貴将が左前に2点適時打を放ち逆転。
エース飯塚は2失点したが、1回戦で20安打11得点した東邦打線をわずか6安打に抑える投球で2試合連続完投。9回は三者連続三振で試合を締めた。

新潟県勢が甲子園で愛知県勢と対戦するのは5度目。過去4度はいずれも敗れていて今回が初勝利。日本文理は2009年夏決勝で中京大中京に9-10で惜敗し準優勝。今春選抜では豊川に3-4で延長サヨナラ負けしていて3度目の正直で勝利を挙げた。

◇日本文理・大井道夫監督の話◇
「よく選手たちがやってくれた。7回から勝負だとベンチで言っていた。そうしたら6回にチャンスが出てきた。よくつながった。(1年生の藤嶋投手は)直球中心から変化球中心に配球を変えたり、いろいろとやっていたけど、結局狙ったのは直球だった。(4、5回と先に点を与えたが)まずかった。守備のミスで点を取られた。ただ飯塚には1点取られた後にチャンスはあるから頑張って放ってくれと言った。(逆転後1点差で終盤だった)飯塚は9回が勝負だという練習はずっとやってきた。それを甲子園できちっと(9回を)3人で抑えてくれて嬉しい。制球が良かった。ムダな四球もなく、勝負どころで力入れた球を放っていた。飯塚はこれを自信にしてほしい。(次は富山商)春の北信越決勝で当たっている。いい投手だしそう簡単に打たせてもらえない。ベストを尽くした試合をやれれば」

◇日本文理・池田貴将主将の話◇
「嬉しい。(逆転打は)1、2打席とも見逃し三振で悔しい結果に終わって、1年生(投手)の気持ちに負けないよう試合に入ろうと言葉をかけていたのに、主将である自分がそういう結果で、何とか3打席目はしっかり打つという気持ちでバットを振り切った。2打席目の見逃し三振でインコースの直球に手が出なくて、3打席目はその球で入ると思い狙っていた。(藤嶋投手は)思った以上に球も伸びていい投手だった。(逆転後に)追加点が取れなかったが飯塚が最後をしっかり抑えてくれてよかった。(次戦は富山商だが)春の北信越大会の決勝戦でやっているが、向こうも甲子園に入る前に打倒文理と言っていたので、それに負けないくらい、その気持ちを跳ね返すくらい強気な気持ちで試合に臨みたい」

◇日本文理・飯塚悟史投手の話◇
「先制されても焦らずやることをやれた。(自分の投球では)インコースを突けて、変化球を低めに集めるこができてよかった。(最後の3三振は)意識しなかったが、腕を振って次の試合につながる投球ができた。初球の入りを意識して、どんどんストライクを取ることを意識した。(守備のミスは)しょうがないことなので気にせず切り替えようとみんなで言った。(ベスト16だが)これで満足せず一試合一試合しっかりと自分たちのやることをやりたい」

(取材・文/岡田浩人)


【高校野球】昨夏レギュラーも・・・「サポートに回る」と誓った渡辺龍平くん

練習場所に到着すると誰よりも早くグラウンドに出る。バットやボール、マシンといった道具を運ぶ。打撃練習では外野守備につきボールを追いかけ、守備練習ではダイヤモンド外でボールを回す。日本文理の3年生・渡辺龍平の役割はこの夏、大きく変わった。


ベンチ入りメンバーのサポート役に徹する渡辺龍平くん(中央)

1年前の夏の甲子園。大阪桐蔭を相手にした初戦で、俊足と巧打を買われた渡辺は2年生ながら2番レフトで先発出場を果たした。1回表、大阪桐蔭のエースから両チームで初ヒットとなる当たりをライト前に放った。2回裏には見たことがないスピードの打球がレフトを守る自分の目の前を通り過ぎて行った。森友哉(現・埼玉西武)のホームランだった。

「あの打球を見て、こういう選手、チームにならなきゃと思いました。スイングの速さ、打球のスピード・・・これ以上にならないと全国では勝てないんだと」

初めての甲子園で全国レベルを体感した。『全国制覇』というチームの目標に貢献するため、自主練習ではバットを振りまくった。去年秋の県大会準決勝ではチームの窮地を救うタイムリーヒットを放った。


去年9月、県大会準決勝でタイムリーヒットを放ちチームの窮地を救った

ただ、チーム内の競争は激しかった。下級生の台頭もあり、春の選抜大会ではベンチ入りはしたが試合に出ることはできなかった。今夏の新潟大会でも背番号17を付けたが出場機会はなかった。

そして甲子園出場を決めた翌々日、7月29日にベンチ入りメンバーが発表された。人数は新潟大会の20人から甲子園は18人と2人減る。そこで渡辺の名前は呼ばれなかった。去年夏の甲子園でベンチ入りしたメンバー9人のうち、渡辺だけがベンチを外れることになったのだ。

「県大会で試合の出場がなく覚悟はしていましたが、いざ発表となると悔しかったです。それから1日、2日くらいは気持ちがなかなか切り替えられませんでした。でもお世話になった人たちと話していく中で、自分が去年夏の甲子園や秋の神宮大会を経験させてもらって、3年生の中では今までベンチに入れなかった仲間もいるのに、自分がここで腐ったら申し訳ない、と思うようになりました。今までずっとメンバー外の仲間にサポートしてもらってきたので、今度は自分が仲間をサポートする側に回ろうと思いました」

4日に大阪入りしてからの練習では、道具運び、ボール拾い、グラウンド整備・・・ベンチ入りメンバーのサポートになるよう率先して汗をかいている。

「自分はこういう立場になってメンバーの気持ちもわかるし、メンバー外の気持ちもわかるようになった。新潟にはほかの3年生も残っているし、その分もサポート役に徹して、メンバーが少しでも練習をしやすい環境を作るようにと行動しています。(2年生の)星や山口といったメンバー入りした後輩には、甲子園ではどういうミスをしてはいけないのか、ベンチに入っていた時に感じた、やってはいけないミスを教えています。先輩が後輩のサポート役に回るというのは、強豪校では当たり前だと理解しています」


練習後、仲間とともにグラウンド整備をおこなう渡辺龍平くん

「龍平はずっとベンチ入りメンバーだったのに、すぐにサポート役に回ってくれた。ありがたいと思うし、この仲間のために1試合でも多く、1日でも長く甲子園で試合をしたいし、この仲間と過ごしたい」・・・主将の池田貴将は渡辺ら仲間たちの働きに感謝する。

渡辺は高校卒業後、長岡市内の企業に就職を希望している。そこで野球を続けるつもりだ。

「初戦はアルプス席で新井(充)の逆転ホームランを見ました。去年夏、森友哉選手に打たれたホームランと同じ場所にボールが入った。嬉しかったですね。まだまだ3年生の夏を続けたいので、メンバーには頑張ってもらいたい。僕もスタンドから声援を送ります」

(取材・撮影・文/岡田浩人 敬称略)


【高校野球】好調の2年生・山口尚輝選手「いつでも準備している」

日本文理のベンチ入りメンバーで外野手控えの山口尚輝(2年・背番号17)が、大阪入りしてから打撃の好調を維持している。171センチと小柄ながら、50メートル6秒3という俊足の持ち主。初戦の1回戦・大分戦では4回に代走出場し、積極的な走塁で大分のエース佐野皓大の注意をひきつけ、新井充の逆転本塁打を呼び込んだ。左打席から広角に打てるパンチ力もあり、「野球センスが抜群」と大井道夫監督も評価。山口自身も「代走でも、代打でも、守備からでもいつでも出られる準備をしている」と大暴れを誓っている。

「初戦の4回裏、一塁を駆け抜けた片岡さんのエルボーを取りに行ったら、ベンチから『山口!』と言われて、代走かな?と思いました。突然でしたが準備はしていました。相手の佐野投手はビデオで見て、セットポジションに入ってからの動作が速いと分析していました。ただ牽制動作は遅いと思っていた。リードが広めなのはいつも通りでした」

広いリードを取る山口を気にして、マウンドの佐野は再三牽制動作を取る。山口は一塁からプレッシャーをかけた。続く小林将也の当たりはサードゴロ。ただ投球と同時にスタートを切っていた山口は二塁へ到達していた。

「監督からエンドランのサインが出ていました。二塁ベースから見た甲子園の景色は気持ちよかったです。緊張はしませんでした。新井さんが打った時、ツーアウトだったのでスタートを切っていました。三塁を回ったところで大歓声が上がって・・・一瞬何が起きたのかわかりませんでした。ホームランだとわかって、逆転だ!と思いました。ホームベースを踏んだ時に気持ちよかった。甲子園に行きたいと日本文理に進学したので実際に憧れの場所でプレーできて嬉しかったです」

山口が注目されたのは3年前の秋。白根北中2年の時だった。県新人戦(オンヨネカップ)で優勝。エースの山口は左腕から130キロ台の快速球を投げ込み、『新潟県ナンバー1左腕』と関係者の話題になった。マウンド上から躍動感あふれるフォームで自信満々に投げ込む山口の姿は鮮烈だった。

「中学時代はたぶん天狗になっていました(笑)。でも日本文理に来て、上には上がいると思いました。特に同い年の星(兼太)は練習試合のデビュー戦でいきなり3打席連続本塁打を打ってびっくりしました。これは凄いところに入っちゃったなと思いました。ここで背番号をもらうのは大変だと。守備も先輩たちの動きのレベルが高くて・・・でもこのチームなら甲子園に行けると思いました」

最初は自宅からの通いだった山口だが、納得いくまで練習がしたいと学校脇の寮に住む。夜遅くまで打撃練習を重ね、俊足巧打が監督の目に留まる。去年秋の神宮大会決勝の大舞台で公式戦デビューを飾った。2安打2打点。ただ逆転負けにつながるミスもあった。

「神宮の決勝戦でデビューしましたが、守備と走塁でミスをしてしまった。もう2度とああいうミスがないようにと練習をしてきました。春に続いての甲子園ですが、今度こそ勝って全国制覇したい。いつでも試合に出る準備をしています」

2回戦を前にした17日の前日練習でも左打席から快音を響かせていた山口。その姿を見ていた大井監督がつぶやいた。「小さいからって油断すると外野の間を抜くよ」。東邦の投手陣は全員右投げ。山口の出番は早いかもしれない。

(取材・撮影・文/岡田浩人 敬称略)